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¿Por qué colapsan los edificios? Harvard responde

Hanif Kara, académico en la Graduate School of Design, considera que las fallas en estructuras modernas corresponden a causas multifactoriales.
vie 09 julio 2021 04:44 PM
Edificio surfside colapsado
Excavadoras en la zona del colapso del edificio Surfside en Miami.

El colapso del edificio Surfside en Florida, que dejó 11 muertos y 150 desaparecidos, puso la atención de ingenieros y arquitectos de todo el mundo en indagar y aprender la causa del repentino desplome.

En la actualidad, con el desarrollo de tecnologías precisas que ayudan a crear estructuras resistentes y a reducir las fallas, estos casos son cada vez más raros y se tiene menos indicios sobre la razón, pero en los casos conocidos siempre hay una combinación de elementos previos que se pasan por alto.

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“La causa de la falla a menudo puede ser compleja y multifacética. Vale la pena repetir que no sabremos la razón detrás del colapso de este edificio en particular, pero, hablando en general, una sola razón de falla estructural es poco común”, dijo Hanif Kara, académico de Harvard e ingeniero estructural en ejercicio, en una publicación de la institución.

El experto considera que razones externas e internas a la construcción contribuyen. Las primeras son fenómenos como fuertes vientos, terremotos, explosiones de gas, incendios, huracanes, acumulación de nieve que exceden cargas, entre otras. Cuando están presentes es fácil determinar la causa del incidente.

Las internas, que no se conocen a simple vista, varían.

  • Una de ellas puede ser las condiciones inadecuadas del terreno, explica Hanif Kara; “todas las estructuras están sustentadas por suelos o rocas de diferente capacidad y resistencia. Estos no son inmunes a fallas en sí mismas, a menudo causadas por fuertes tormentas, terremotos, cambio climático y otros eventos ambientales”, agrega.
  • La mala mano de obra, malos métodos constructivos y el uso de materiales nocivos que no cumplen con las especificaciones del diseño, también son una falla; “esto puede deberse a una incompetencia no deliberada, pero en casos raros puede considerarse negligencia criminal”, dice el académico de Harvard.
  • Los cambios químicos en los materiales también tienen un impacto, que provoca primero fallas locales y después a gran escala. Por ejemplo, el acero oxidado se expande seis o siete veces su forma original y en concreto puede debilitar la estructura.
  • Colapso progresivo. Éste se lleva a cabo en cadena; cuando una pequeña parte de la estructura falla y transfiere su carga a otra, lo que provoca que en algún momento no la soporte y se produzca un colapso —así sucedió en Ronan Point, un edificio de Reino Unido que se desplomó en 1968—.
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“Aunque los códigos de construcción han evolucionado para proteger mejor contra el colapso, cuando las fallas estructurales se notan por primera vez, es primordial que se realicen pruebas y se implementen las acciones de monitoreo oportunas y remotas para verificar cosas como la propagación de grietas”, considera el experto.

Recomienda realizar estudios no destructivos y pruebas químicas cuando se tengan sospechas. También, inquilinos que informen a las autoridades cuando vean señales de advertencia, como grietas grandes, fragmentación de material, vibración o deformación en las estructuras.

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